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Los experimentos en la Estación Espacial

Las ventajas de hacer ciencia cuando no hay gravedad

De

Los experimentos en la Estación Espacial

La Estación Espacial Internacional (ISS)

NASA

Abandonar la Tierra y descubrir qué hay más allá de la atmósfera terrestre tiene un valor por sí mismo: la pura exploración es un reclamo del género humano desde las primeras civilizaciones que poblaron nuestro planeta. Sin embargo, las especiales características de la vida en el espacio permiten realizar apasionantes estudios. Los científicos se interesan por la falta de gravedad producida al alejarse de la fuerza de atracción terrestre y gracias a ello han realizado numerosos experimentos.

Esa ausencia de peso que hace, literalmente, levitar a los astronautas, no es exactamente ausencia de gravedad, puesto que ingenios espaciales como la Estación Espacial Internacional (ISS) en realidad orbitan alrededor de la Tierra, lo que implica atracción a la masa de nuestro planeta. Los científicos, por tanto, prefieren llamarlo microgravedad.

El interés es tanto que la célebre NASA, la agencia espacial estadounidense, ofrece la posibilidad de realizar numerosos experimentos en el microgravedad espacial en la ISS. Esta International Space Station, que se encuentra a alrededor de 250 millas (unos 400 kilómetros) de distancia de la Tierra, es en realidad una pequeña ciudad universal, puesto que además de por la NASA está gestionada por las Agencia Espacial Europea (ESA), la Agencia Federal Rusa del Espacio (Roscosmos), la Agencia Japonesa de Exploración Aeroespacial (JAXA) y la Agencia Espacial Canadiense (CSA-ASC).

Esta pequeña ONU del espacio ha contado con un histórico programa de investigaciones y experimentos, que están abiertos a los centros de investigación interesados de cualquier parte del mundo. De hecho, la propia NASA ofrece la oportunidad de aplicar para investigar en ella.

Principales áreas de experimentos

  • Biología y biotecnología

    En ausencia de gravedad, o en la reducidísima gravedad de la Estación Espacial Internacional, no hay arriba ni abajo, ni izquierda ni derecha. El crecimiento de las células y de los tejidos de los organismos no tiene por tanto el mismo comportamiento que en la Tierra. Y ello puede aportar importantes conocimientos sobre el verdadero crecimiento y desarrollo de los organismos vivos. Uno de los organismos más investigados en el espacio es la mosca de la fruta (Drosophila melanogaster), que al igual que en la Tierra es un organismo modelo. Por ejemplo, se estudian los cambios que experimenta en su fisiología o en su sistema inmune, y también cómo afecta la microgravedad a su envejecimiento (en este caso, de manos de investigadores ubicados en España). .
  • Investigación sobre humanos

    La microgravedad espacial afecta a los tejidos humanos, no sólo a su crecimiento sino también a su estructura misma. Estancias prolongadas someten al organismo a un estrés muy específico, que puede ser estudiado aportando pautas sobre, por ejemplo, la estructura ósea. El futuro de la grandes exploraciones espaciales (que podrían incluir planetas como Marte, donde investiga el rover Curiosity) va a necesitar muchos experimentos que ayuden a conocer mejor los cambios que se pueden producir en los astronautas de dichas misiones. Se estudian, por ejemplo, los efectos de las largas estancias en el espacio, los cambios en los ritmos cardiacos o incluso las pequeñas variaciones en el tamaño corporal.
  • Tecnología

    Cualquier expedición espacial, por sencilla que sea, es un verdadero laboratorio tecnológico que requiere de avanzados desarrollos y estudios para su éxito. Los experimentos para mejorar este campo no sólo permitirán el éxito de futuras misiones, sino que también ayudarán en la mejora en numerosos campos, como el de los nuevos materiales, con futuros desarrollos en nuestra vida diaria. Así, uno de los experimentos incluye el análisis de las interferencias magnéticas que se producen en la ISS.
  • Ciencia de la Tierra

    La ISS orbita a unas 250 millas de la Tierra. Desde allí se obtiene un privilegiado puesto de observación de nuestro planeta. Los avanzados sistemas de telemetría, además, ayudan a descifrar el comportamiento de la Tierra como un organismo en sí mismo: crecimiento de desiertos y vegetación, variaciones hidrográficas, volcanes, cambios en las aglomeraciones urbanas, etc. En este campo, un experimento ruso incluye el estudio de los huracanes para la mejora en su detección y prevención.
  • Física

    Hasta las primeras exploraciones espaciales, todos los experimentos han estado limitados por una de las principales fuerzas que actúan en nuestro planeta, la gravedad. La ausencia de gravedad permite que los físicos puedan desarrollar sus experimentos evitando la 'tiranía' de la fuerza de atracción terrestre. En este campo, se investiga por ejemplo sobre física de fluidos, sobre extinción de incendios en el espacio o sobre el comportamiento de cristales de plasma en microgravedad.
  • Actividades educativas

    La excepcionales condiciones de la ISS han sido el reclamo para numerosos estudiantes de todo el mundo, que a veces han podido incluso realizar sus experimentos en la propia ISS. Esta experiencia aporta a los más jóvenes no sólo un caudal de conocimientos, sino que además ha permitido el impulso de numerosas vocaciones científicas entre estudiantes de todo el mundo. Como ejemplo, una de las más simpáticas campañas de la NASA incluía al personaje de Disney Buzz Lightyear para introducir a los más pequeños en el mundo de la exploración aeroespacial.

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